En el estudio, llevado a cabo por el equipo de Michael Scullin, psicólogo del sueño en la Universidad de Baylor en Waco, Texas, los participantes hicieron la siesta en condiciones controladas en laboratorio. Los investigadores les hicieron una prueba de memoria y les midieron la tensión arterial antes y después de la siesta. Al despertar, los adultos más jóvenes eran capaces de recordar más palabras, mientras que los mayores no mejoraron en absoluto.

Los ancianos sanos mostraron una disminución de la presión arterial después de la siesta. Pero aquellas que padecían apneas durante el sueño, dejando de respirar unos segundos durante el sueño, les subía la tensión arterial.

El sueño, en especial el sueño profundo, se ha relacionado siempre con la consolidación de la memoria y la salud en adultos en edad universitaria. Pero los mayores tienen el sueño menos profundo,más fragmentado, por lo que no está claro si obtienen los beneficios del sueño que los jóvenes.

En el estudio, el Dr. Scullin y sus colegas analizaron adultos de 18 a 30 años y de 60 a 80. Algunos de los participantes hicieron siestas de 90 minutos y otros simplemente descansaron permaneciendo despiertos.

Los jóvenes que durmieron la siesta obtuvieron mejores resultados en la prueba de memoria que los que simplemente descansaron sin dormir. Pero los mayores recordaron aproximadamente el mismo número de palabras tanto si dormían la siesta como si no.

En el estudio también se midió la tensión arterial de los participantes, ya que es una medida importante del estado de salud.

Los resultados mostraron que la presión arterial en adultos sanos de más edad se redujo después de la siesta, de 140/80 a 130/75, aunque entre los que sufrían apnea del sueño, la presión arterial subió tras la siesta, de 140/80 a 150/90.

Nuestra tradicional siesta puede aportarnos algunos de los beneficios en cuanto a memoria que el sueño nocturno en personas jóvenes,  aunque estos beneficios cognitivos de la siesta no existan en personas mayores, pero si podría reducir la presión arterial de algunas personas.

«Die Hängematte» por Gustave Courbet - The Yorck Project: 10.000 Meisterwerke der Malerei. DVD-ROM, 2002. ISBN 3936122202. Distributed by DIRECTMEDIA Publishing GmbH.Official link to gallery. Disponible bajo la licencia Public domain vía Wikimedia Commons.