No está claro cómo se contagió la primera persona infectada, pero la mutacion proviene de una familia de virus encontrados en los roedores, dijo el doctor Ian Lipkin, un epidemiólogo de la Universidad de Columbia que participan en el descubrimiento.

"Este es un muy, muy agresivo", dijo del virus.

Un documento sobre el virus escrito por Lipkin y sus colaboradores se publicó el jueves en: PLoS Pathogens.

El brote comenzó en septiembre, cuando una mujer agente de viajes que vive en las afueras de Lusaka, Zambia, se enfermó con fiebre, enfermedad que rápidamente empeoró. Fue trasladada en avión a Johannesburgo, Sudáfrica, donde falleció.

Un enfermero en Lusaka que trató a la paciente también enfermó, fue trasladado a Johannesburgo y murió. Las otras tres personas infectadas fueron  sanitarios de Johannesburgo.

Los investigadores creen que el virus se propagó de persona a persona por contacto con fluidos corporales infectados.

"No es un tipo de virus como la gripe que pueden propagar ampliamente", dijo el Dr. Anthony Fauci, director del Instituto Nacional de Alergia y Enfermedades Infecciosas, que ayudó a financiar la investigación.

El nombre dado al virus - "Lujo" - deriva de Lusaka y de Johannesburgo, las ciudades donde se identificó por primera vez.

En África, los investigadores pensaban que la enfermedad podría ser ébola, debido a que algunos de los pacientes tuvieron sangrado en las encías y alrededor de la aguja de inyección, dijo Stuart Nichol, jefe del laboratorio de biología molecular del  CDC's Special Pathogens Branch. Otros síntomas incluyen fiebre, shock, coma y fallo de los organos.

Extractos genéticos de la sangre y el hígado de las víctimas fueron analizados en la Universidad de Columbia en Nueva York, y se realizaron más pruebas en los CDC en Atlanta. Con las pruebas se determinó pertenecía a la familia arenavirus, y que tiene una lejana relación  con la fiebre de Lassa, una enfermedad de África.

La ribavirina, que se da a las víctimas de Lassa, se le dio a la quinta paciente de "Lujo" - una enfermera de Johannesburgo. No está claro si el medicamento marcó la diferencia o si sólo se trataba de una forma leve de la enfermedad, pero se recuperó totalmente, dijo Nichol.