Los principales factores de riesgo tradicionales del cáncer de garganta, son el consumo abusivo de alcohol y tabaco. Pero desde hace unos años, se descubrió que algunos cánceres de garganta pueden ser causados por el VPH, que puede ser contagiado por el sexo oral. A este tipo de cáncer se le llama cáncer de garganta VPH-positivo.

Para determinar si el cáncer de la garganta de un paciente es por causa del VPH, los médicos estudian la firma genética del tumor. Por otra parte, los pacientes con tumores VPH  positivos han mostrado una mejor respuesta al tratamiento y un mayor índice de supervivencia, en los estudios clínicos.

Aunque el VPH se está convirtiendo en el principal factor de riesgo de sufrir cáncer de garganta, ya es el causante del 70 por ciento de los cánceres de garganta en los Estados Unidos, fumar, beber y tener un sistema inmunológico debilitado siguen siendo factores de riesgo importantes para el desarrollo del cáncer.

Según los investigadores, la tasa de cáncer de garganta VPH positivo va en aumento, mientras que el número de los causados por otros factores como el tabaquismo está disminuyendo.

Así, aunque parece probable, por lo que dijo, que el cáncer de garganta de Michael Douglas ha sido considerado como VPH-positivo, es dificil saber si su tabaquismo y el elevado consumo de alcohol han contribuido al desarrollo de este cáncer.

El VPH pertenece a un grupo de más de 150 virus de transmisión sexual. Algunos de ellos son los VPH de bajo riesgo que simplemente producen verrugas en la piel. Alrededor de una docena de VPH, principalmente los tipos VPH 16 y 18, han sido identificados como de alto riesgo de causar cáncer.

Si bien actualmente no hay manera segura de prevenir el cáncer de garganta causados por VPH, en EEUU se está recomendando la vacunación tanto de niños como de niñas.

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